Ártico se oscurece - La Prensa

Ártico se oscurece

Científico asegura que en 32 años, el Ártico se volvió ocho por ciento más oscuro debido al deshielo

22/02/2014

LA PRENSA/ AFP/ STEEN ULRIK JOHANNESSEN

Jean-Louis SANTINI/ AFP/ AP

El Ártico no es tan brillante y blanco como solía ser, debido al deshielo, y eso se ha vuelto un problema mundial, indicó un estudio publicado el 17 de febrero en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences.

Con más océano oscuro, deshelado en el verano, mucho menos de la luz solar se refleja al espacio. Por ello, la Tierra está absorbiendo más calor que el esperado, de acuerdo con el estudio. La energía extra absorbida es tan grande que es aproximadamente una cuarta parte del efecto invernadero total causado por el dióxido de carbono, explicó el autor principal del estudio, Ian Eisenman, climatólogo en el Instituto Scripps de Oceanografía en California.

El Ártico se volvió ocho por ciento más oscuro entre 1979 y el 2011, concluyó Eisenman, quien midió cuánta de la luz solar es reflejada al espacio. “Básicamente, significa más calentamiento”, dijo en una entrevista.

La región del Polo Norte es un océano que mayormente está cubierto por una capa de hielo, que se reduce en el verano boreal y crece de nuevo en el otoño.

En su deshielo pico en septiembre, la capa de hielo se ha reducido en promedio casi 90,600 kilómetros cuadrados (35,000 millas cuadradas) por año desde 1979. El hielo cubierto por nieve refleja mucho más calor que el mar abierto que queda cuando el hielo se derrite, dijo Eisenman.

A medida en que más luz solar llega al océano, el agua se vuelve más cálida, y toma más tiempo para que se forme hielo en el otoño, manifestó Jason Box, del Instituto Geológico de Dinamarca y Groenlandia, en un mensaje electrónico. Box no participó en el estudio.

Aunque estudios previos emplearon modelos computacionales, Eisenman dijo que su estudio es el primero en usar mediciones con satélites para calcular la luz reflejada y tomar en cuenta la capa de nubes. Los resultados muestran que el oscurecimiento es entre dos y tres veces mayor que cálculos previos, dijo.

Box y Waleed Abdalati, científico de la Universidad de Colorado, quien tampoco fue parte del estudio, dijeron que se trata de un trabajo importante para entender cuánto calor está quedando atrapado en la Tierra.

CALENTAMIENTO ÁRTICO AFECTARÁ CLIMA EN EE. UU. Y EUROPA

Otro estudio, publicado entre el 15 y 16 de febrero en la conferencia anual de la Asociación Estadounidense para el Avance de la Ciencia (AAAS, en inglés), en Chicago, indica que el calentamiento del Ártico puede afectar de forma prolongada el “jet stream” polar, también conocido como corriente en chorro polar, clave para el clima en Norteamérica y Europa.

El estudio apunta a que la corriente en chorro —compuesta de vientos que soplan de oeste a este a una gran altitud— se está debilitando y tiende a prolongarse y a desviarse más fácilmente de su trayectoria, de acuerdo con Jennifer Francis, profesora de climatología en la Universidad Rutgers de Nueva Jersey, y autora principal del estudio.

“Cuando el jet stream se debilita —lo que ha sucedido en las dos últimas décadas—, los fenómenos meteorológicos tienden a durar más”, señala Francis, autora principal de esta investigación. “Esto parece sugerir que las características del tiempo cambian”, precisó la científica, para quien esta situación “se producirá cada vez con más frecuencia”.

AÑO PARTICULARMENTE FRÍO

Es por esta razón que Estados Unidos vive en 2014 un invierno particularmente frío y con sucesivas tormentas de nieve desde el centro hasta el sur, algo poco habitual. Por el contrario, zonas nórdicas como Alaska disfrutan de una estación invernal inusualmente clemente.

Este fenómeno puede derivar del calentamiento que ha sufrido en las últimas décadas el Ártico, donde las temperaturas han aumentado entre dos y tres veces más rápido que en el resto de la Tierra, reveló James Overland, científico de la Agencia Estadounidense Oceánica y Atmosférica (NOAA, en inglés), quien participó en la presentación del estudio.

El cambio de la corriente en chorro se produce en parte por la diferencia entre la temperatura del Ártico y las latitudes medias, explicó. Si esta diferencia es importante, la velocidad de la corriente se acelera; si sucede lo contrario, se debilita.

Teniendo en cuenta los fenómenos meteorológicos extremos registrados en los últimos años en Estados Unidos —récord de temperaturas altas o sequía— y en otras partes del mundo —como la canícula que azota actualmente Australia—, los científicos tratan ahora de descubrir si se trata de una simple variación natural del clima o de un recalentamiento del planeta relacionado con las actividades de los humanos.

MAYOR IMPACTO EN LA AGRICULTURA

Francis considera que esta conclusión es prematura, ya que “los datos sobre este fenómeno y sus efectos abarcan un periodo muy corto, que hace que sea difícil hacer una interpretación clara”. “Cuando tengamos más índices creo que podremos empezar a distinguir la influencia del cambio climático”, afirmó.

Mark Serreze, director del Centro Nacional Estadounidense sobre el Estudio de la Nieve y el Hielo, manifestó ante la conferencia de la AAAS que los cambios en el Ártico y el impacto del cambio climático en las latitudes medias “son un nuevo campo de investigación controvertido con argumentos a favor y en contra”.

“El fuerte calentamiento que podría ser responsable de este fenómeno está relacionado con el deshielo en el océano Ártico, que constatamos desde estos últimos años”, agregó.

El impacto en la agricultura es una de las principales consecuencias de este fenómeno en las latitudes medias de Estados Unidos. “Veremos cambios en las precipitaciones y en las temperaturas que podrían estar relacionados con lo que sucede en el norte”, predijo Serreze, para quien “los cambios del Ártico afectan a todo el clima del planeta”.

Jerry Hatfield, director del Laboratorio Nacional para la Agricultura y el Medioambiente en Iowa (centro), recordó que Estados Unidos no es el único país afectado.

“En el mundo producimos la mayor parte de las cosechas a estas latitudes medias, y las temperaturas tienen un gran impacto en los cultivos como en la ganadería y la producción de carne”, subrayó.

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