Panamá va por nueva ampliación del Canal en 2025

Ante el incremento de tránsito de mercancía mundial, Panamá cree que a partir de 2025 se impulsaría otra ampliación. Ya se creó una comisión que analiza el proyecto de ampliación.

Vista del Canal Interoceánico desde el Centro de Visitantes de Miraflores, Panamá.

Vista del Canal Interoceánico desde el Centro de Visitantes de Miraflores, Panamá.

El Canal de Panamá, por donde circula el cinco por ciento del comercio marítimo mundial, será ampliado nuevamente hacia 2025 si la demanda actual continúa, dijo su administrador Jorge Quijano.

“Antes de los 15 años va a haber una necesidad de construir un cuarto juego de esclusas si la demanda sigue como está”, manifestó Quijano en un conversatorio con periodistas el pasado jueves.

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Aunque aclaró que será la demanda la que va a “dictar” cuándo se volvería a ampliar la vía interoceánica, Quijano afirmó que la construcción de la nueva infraestructura será “posiblemente para el 2025 o por ahí pudiera estar dándose”.

Buques más grandes

El Canal de Panamá, de ochenta kilómetros, ya fue ampliado con un tercer juego de esclusas, permitiendo el cruce de buques de hasta 14,000 contenedores, el triple de la capacidad anterior. La ampliación fue inaugurada el 26 de junio de 2016. Pero a un año de la expansión, “la mercancía se está moviendo en buques mucho más grandes de lo que se esperaba iba suceder”, dijo Quijano.

De acuerdo con el funcionario, las perspectivas eran que en los primeros meses de ampliación se esperaban buques de 7,000 a 9,000 contenedores, pero ya se ha llegado a un promedio de 10,000.

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Hace semanas un buque francés, con capacidad para 13,926 contenedores, batió el récord de carga en pasar por el Canal, inaugurado en 1914 por Estados Unidos.

Incluso, para el próximo año ya se esperan naves de 14,000 contenedores (de longitud de más de tres campos de futbol), la capacidad tope que puede recibir la vía, cuyos principales usuarios son Estados Unidos y China y cuya ruta principal va desde Asia (China, Japón y Corea del Sur) hasta la costa este estadounidense.

Ya se hacen  análisis técnicos

Según Quijano, ya hay un pequeño grupo de expertos que se ha formado para empezar a hacer los estudios técnicos y de demanda para estudiar esa futura ampliación. “Cada día el mundo se conecta más y la ruta marítima es la de menos costo y la menos contaminante, por tal razón nuestra ruta coge más vigencia” y por eso habrá “mayor demanda en el Canal de Panamá”, afirmó Quijano.

Para este año fiscal (1 octubre de 2016-2030 de septiembre de 2017) la Autoridad del Canal de Panamá espera que 391 millones de toneladas pasen por la ruta, frente a 330 millones del último año.

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De esas proyecciones 148 millones de toneladas serían carga en portacontenedores, 96 de transporte de diferentes gases, entre ellos gas licuado de petróleo y gas natural licuado, cerca de 68 millones en granos y 48 en portavehículos, entre otros.

“Las perspectivas para el primer año de operaciones (del Canal ampliado) están por encima de lo que esperábamos”, dijo Quijano. Entre octubre de 2016, cuando inició el año fiscal 2017, y el pasado mayo, los ingresos del Canal sumaron 1,788.5 millones de dólares, un 12.5 por ciento más que en el mismo período anterior.

Desde que pasó a manos panameñas en 1999, el Canal ha aportado al Tesoro nacional más de 11,600 millones de dólares, mientras que para este año espera entregar 1,600 millones.

Gas natural licuado

Los 1,600 millones representan un sesenta por ciento más que en el 2016. Quijano manifestó que una parte del resultado “positivo” del desempeño de la ampliación se explica en el comportamiento del sector de los gases, especialmente del gas natural licuado, que no pasaba por la vía antes del ensanche porque los buques no cabían.

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“Los gases han tenido un auge enorme”, expresó Quijano. Por la zona ampliada desde el 26 de junio de 2016 hasta el jueves pasado habían circulado unos 1,478 neopanamax. De ese total, un 32.2 por ciento fueron buques de gas licuado de petróleo y un 9.1 por ciento de gas natural licuado.

El 50.3 por ciento de las naves fueron portacontenedores, el 5.1 por ciento graneleros, el dos por ciento portavehículos, el 0.9 por ciento cisterna/crudo, mientras que la categoría “otros” y la de pasajeros representaron el 0.1 por ciento cada una.

Sin afectación

El sorpresivo giro diplomático de Panamá al establecer lazos con China y romper con Taiwán no tendrá repercusiones en la actividad de tránsito del canal interoceánico, según su administrador, que en cambio menciona futuros proyectos de desarrollo alrededor de la vía que podrían atraer al gigante asiático.

“No vemos cambios necesariamente… porque lo que dicta el tránsito a través del canal es la demanda”, dijo Jorge Quijano.

China es el segundo usuario más importante del canal después de Estados Unidos y un conglomerado basado en Hong Kong administra los puertos terminales de la vía.

Si bien Taiwán no está entre los 15 primeros clientes, sus grandes navieras, incluyendo a Evergreen, figuran entre las más importantes que cruzan la ruta.

Los reclamos

Los reclamos del Grupo Unidos por el Canal (GUPC), que construyó las nuevas esclusas de la ampliación, suman ahora a 5,685 millones de dólares, que podrían estar resueltos entre el 2021 y 2022. La Autoridad del Canal de Panamá (ACP) ya ha pagado por concepto de reclamos 373.6 millones de dólares, y el costo del proyecto global de la ampliación se ubica en 5,602 millones de dólares.

El GUPC, que lidera la constructora española Sacyr y que integran además la italiana Impregilo, la belga Jan de Nul y la panameña CUSA, fue el encargado de las nuevas esclusas, el principal proyecto de la ampliación que se firmó por 3,118 millones de dólares.

El GUPC es el único contratista con el que quedan reclamos pendientes, puesto que ya los contratos se cerraron con el resto de empresas que participaron en los cerca de una docena de proyectos de la ampliación, algunos de los cuales también presentaron reclamos.

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