¿Por qué saltan los canguros y hace cuánto comenzaron a hacerlo?

Fósiles desenterrados en la localidad de Riversleigh, en el estado de Queensland, en Australia, indican que un marsupial pariente de los canguros actuales ya saltaba hace 20 millones de años.

07/02/2019

La evolución del salto en los canguros ha desconcertado a los científicos durante años. Getty Images

Los canguros comenzaron a dar saltos mucho antes de lo que se pensaba.

Fósiles desenterrados en la localidad de Riversleigh, en el estado de Queensland, en Australia, indican que un marsupial pariente de los canguros actuales ya saltaba hace 20 millones de años.

El origen de la habilidad de los canguros para brincar ha desconcertado durante muchos años a los científicos.

Y uno de los motivos es que no se conocían fósiles de canguros de más de dos millones de años.

Pastizales

Una de las teorías que se manejaba hasta ahora es que los canguros evolucionaron desde animales que caminaban a marsupiales que comenzaron a mantenerse erguidos y desplazarse a saltos.

El factor clave en esa evolución, según se pensaba, fue un cambio en el clima.

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Los huesos fósiles de las patas de un pariente cercano al canguro actual sugieren que este marsupial antiguo podía saltar hace 20 millones de años. Benjamin Kear

Australia fue más húmeda en el pasado, con abundantes bosques. Pero muchas de sus regiones pasaron a estar cubiertas por grandes extensiones de pastizales.

En ese nuevo paisaje, mantenerse erguido y desplazarse a saltos pasó a ser una técnica exitosa, de acuerdo con esas interpretaciones.

Sin embargo, los huesos hallados en Riversleigh sugieren una historia diferente.

Primos extintos

Investigadores del Museo Sueco de Historia Natural y de la Universidad de Uppsala analizaron los fósiles y encontraron indicios de que el salto habría comenzado mucho antes de que las praderas cubrieran gran parte de Australia.

Paisaje de pastizales y arbustos en Riversleigh, Australia

Los restos de los primos extintos de los canguros fueron hallados en la localidad de Riversleigh, en el departamento de Queensland. Benjamin Kear

Los fósiles hallados en Riversleigh pertenecieron a una especie de marsupial llamada balbárido, que se extinguió hace entre 10 y 15 millones de años.

Estos primos extintos de los canguros actuales podían saltar, caminar en cuatro extremidades y escalar árboles.

Los fósiles ofrecen “una de las pocas ventanas hacia la evolución de los canguros en Australia”, señaló Benjamin Kearn, investigador de la Universidad de Uppsala y uno de los autores del estudio publicado en la revista Royal Society Open Science.

Canguro saltando

“El canguro es uno de los animales biológicamente más extraños y maravillosos que puedes encontrar”, señaló Kear. Getty Images

Si la teoría de los pastizales no es correcta, será necesario determinar qué otros factores pudieron haber impulsado la evolución del salto.

De lo que no cabe dudas es de la utilidad de esta estrategia de movimiento.

“La evolución condujo a un animal extremadamente exitoso, magníficamente adaptado a su entorno y a una gran variedad de hábitats y ecosistemas”, afirmó Kear.

“El canguro es uno de los animales biológicamente más extraños y maravillosos que puedes encontrar”.


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