El mosquito del metro de Londres y otras especies que evolucionan en las ciudades

"Crean sus propias mezclas ecológicas con todo tipo de elementos nativos y foráneos, además de luz artificial, contaminación y otros muchos desafíos".

06/03/2019

Para el biólogo Menno Schilthuizen, las ciudades son redes de ecosistemas en miniatura, cada uno con sus oportunidades y desafíos. Gentileza Menno Schilthuizen

“Las ciudades son como científicos locos”, asegura el biólogo Menno Schilthuizen.

“Crean sus propias mezclas ecológicas con todo tipo de elementos nativos y foráneos, además de luz artificial, contaminación y otros muchos desafíos”.

Y en esos crisoles únicos tanto animales como plantas no sólo se adaptan, sino que evolucionan.

Charles Darwin se inspiró en sus observaciones de aves en las Islas Galápagos para desarrollar su teoría de la evolución.

Pero según Schilthuizen, “los biólogos ya no deben viajar a lugares remotos como las Galápagos para descubrir la formación de nuevas especies.

“Ese proceso está ocurriendo en las mismas ciudades donde trabajan”, afirma el científico holandés autor del libro “Darwin llega a la ciudad”.

El biólogo explora en su libro ejemplos de adaptaciones, retos y evolución en centros urbanos, y compartió algunos de los casos más asombrosos con BBC Mundo.

El metro de Londres y el mosquito molesto

El mosquito del metro de Londres o Culex molestus es una especie que evolucionó muy recientemente (desde el siglo XIX) y se ha adaptado a vivir en espacios subterráneos.

Mosquito del metro de Londres

Los mosquitos en túneles de diferentes líneas en el metro de Londres son genéticamente diversos. MARTIN DOHRN/SCIENCE PHOTO LIBRARY

“Es probable que se haya separado de especies de mosquitos en la superficie. Éstos últimos se alimentan sobre todo de la sangre de aves. Culex molestus, en cambio, se alimenta de sangre humana“, explica Schilthuizen.

El nombre popular de la especie se refiere a relatos sobre el mosquito “insoportable” que agobiaba a los londinenses en los refugios de las estaciones de metro durante los bombardeos de la Segunda Guerra Mundial.

Ya en la década del 90, la genetista Katharine Byrne, de la Universidad de Londres, constató que los mosquitos en los túneles de tres líneas de metro, Victoria, Bakerloo y Central, eran genéticamente diferentes entre sí.

Pasajeros del metro de Londres

Muchos londinenses no sospechan que muy cerca de donde esperan sus trenes están surgiendo nuevas especies. Getty Images

Londinenses en un túnel de una estación de metro durante la Segunda Guerra Mundial

Culex molestus, el mosquito “insoportable”, agobiaba a los londinenses en los refugios de las estaciones de metro durante los bombardeos de la Segunda Guerra Mundial. Getty Images

Y en los últimos años ha quedado claro que el mosquito subterráneo no es exclusivo de Londres. También es posible hallarlo en túneles y sótanos en otros centros urbanos.

“Culex molestus también vive en grandes ciudades en América Latina”, le dice Schilthuizen a BBC Mundo.

El canto del mirlo

Uno de los animales urbanos mejor estudiados es un ave llamada mirlo común, Turdus merula.

En ciudades de Europa y el norte de África, los biólogos descubrieron que los mirlos no solo tienen picos más cortos que sus parientes del bosque, algo que se debe supuestamente a la abundancia de comida que ya no requiere picotear.

Mirlo

El mirlo urbano tiene un pico más corto y canta en un tono más alto que los mirlos del bosque. Science Photo Library

También el tono de su canto es más alto, cantan de noche y ya no migran.

Para Schilthuizen, tanto el mosquito del metro de Londres como el mirlo urbano son “ejemplos de especies que están en etapas tempranas de especiación, el proceso de formación de especies diferentes.

Cuervos cascanueces

En otros casos, no hay registro del surgimiento de nuevas especies, pero sí de adaptaciones sorprendentes.

Cuervos de Sendai

Los cuervos de Sendai aprendieron a colocar nueces en las carreteras para que sean cascadas por los neumáticos de los vehículos. Osamu Mikami

“Los cuervos de la cuidad de Sendai, en Japón, son un ejemplo increíble, no de evolución urbana sino de cómo un nuevo truco puede extenderse a través de la imitación“, señala el biólogo holandés.

“Los cuervos descubrieron que podían cascar nueces colocándolas en las carreteras, en frente de autos que se aproximaban despacio y rompían la cáscara con sus neumáticos”, explica.

“El hábito se expandió en la ciudad y recientemente la misma especie de cuervo aprendió ese truco en Alemania y Portugal”.

Golondrinas de alas cortas

En Estados Unidos, una especie de ave, la golondrina risquera, Petrochelidon pyrrhonota, comenzó a hacer sus nidos bajo los puentes de las autopistas.

Golondrinas risqueras y sus nidos bajo un puente en una carretera

Las golondrinas risqueras tienen alas más cortas y redondas, lo que les permite maniobrar mejor en las autopistas. Charles R. Brown

Inicialmente muchas golondrinas fueron atropelladas, pero con el pasar de los años estas aves evolucionaron y actualmente tienen alas más cortas y redondeadas.

Las alas más largas son mejores para volar en línea recta, pero las más cortas permiten a las aves despegar rápidamente en la autopista y maniobrar cuando se acerca un auto.

“La muerte de las aves eliminó lentamente la población con genes de alas largas y eso causó su evolución”, explicó Schilthuizen.

Plantas en las carreteras

No sólo los animales se adaptan a vivir en las ciudades.

Una planta llamada “hierba de las cucharas” o Cochlearia danica suele crecer solo en tierras de alto contenido salino en la costa.

Hierba de las cucarachas creciendo en franjas a lo largo de una carretera

La hierba de las cucharas crece ahora en franjas a lo largo de las carreteras europeas. Lidy Poot

Pero Schilthuizen señala que la planta crece ahora a lo largo de una franja de un metro a ambos lados de carreteras europeas.

Y ello se debe a las grandes cantidades de sal que son lanzadas en esas autopistas para derretir el hielo durante el invierno.

El erizo McFlurry y el escarabajo enamorado de una botella

Algunos encuentros urbanos pueden ser letales, como muestra un caso inmortalizado en el Museo de Historia Natural de Rotterdam.

Erizo con su cabeza atascada en un recipiente de helado

El “erizo McFlurry” metió su cabeza por la abertura de un recipiente de helado de McDonald pero por sus pinchos no pudo retirarla. Natural History Museum Rotterdam

El museo tiene una galería que preserva a animales muertos en la ciudad en las circunstancias en que fallecieron.

Y uno de sus ejemplos más célebres es el “erizo McFlurry”, que metió su cabeza por la abertura de un recipiente de helado McFlurry de McDonald‘s pero por sus pinchos no pudo retirarla y murió de inanición.

“Es un ejemplo del tipo de desafíos que representan a veces los ambientes urbanos duros”, señala Schilthuizen.

Otro ejemplo de riesgos urbanos es el de miles de aves que chocan con postes o se desorientan con luces brillantes.

Escarabajo intentando copular con una botella de cerveza

Este escarabajo de Australia corrió el riesgo de extinguirse por confundir una botella de cerveza con una hembra gigante. David Rentz

Y el de una especie de escarabajo de Australia, Julodimorpha bakewelli, que intentaba copular con botellas de cerveza con apariencia similar al de las hembras de la especie.

La atracción sexual a la botella era tan fuerte que la especie corrió el riesgo de extinguirse (hasta que la compañía cervecera cambió el diseño del envase).

“Únete a una plataforma”

Schilthuizen hace una comparación un tanto desconcertante en sus charlas.

¿En qué se parece una persona que da de comer a palomas en una plaza, con las llamadas especies mirmecófilas, por ejemplo, escarabajos, que “engañan” a las hormigas y viven en sus nidos para obtener alimento?

Mujere y su hijo dando de comer a palomas en una plaza

Las palomas en las plazas han logrado con éxito que los humanos compartan su comida. Getty Images

“Es realmente lo mismo, ¿cierto?”, le dice Schilthuizen a BBC Mundo.

“En ambos casos, una especie se apropia del sistema de comunicación de otra especie y le hace compartir su comida”.

Para los ojos de biólogo de Menno Schilthuizen, las ciudades son mucho más que edificios y residentes. Son redes de ecosistemas en miniatura, cada uno con sus oportunidades y desafíos.

Y a medida que el planeta se vuelve más urbano aumentarán los ejemplos de adaptación y evolución.

El científico holandés recomienda a quienes viven en ciudades en cualquier parte del mundo, que cultiven el hábito de observar los miniecosistemas y los desafíos de las especies a su alrededor.

Y ofrece un último consejo.

“Únete a una plataforma de ciencia ciudadana, como iNaturalist, y comparte tus observaciones”.


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