BBC News Mundo

La batalla comercial entre Japón y Corea del Sur que se remonta a antes de la II Guerra Mundial (y cómo puede afectar al sector tecnológico)

El origen de las tensiones está en la decisión de Tokio de restringir la exportación de materiales industriales que Seúl necesita para fabricar semiconductores y pantallas de visualización

¿Por qué podría esta disputa afectar a industrias como la de los celulares?. BBC MUNDO/Getty Images

Una disputa comercial entre Japón y Corea del Sur amenaza con extenderse más allá de sus fronteras y convertirse en un riesgo para los suministros de electrónica de consumo en todo el mundo.

El origen de las tensiones está en la decisión de Tokio de restringir la exportación de materiales industriales que Seúl necesita para fabricar semiconductores y pantallas de visualización.

Según advirtió Japón, estas restricciones podrían volverse aun más estrictas próximamente.

Esto despertó la ira de Corea del Sur. A principios de mes, su presidente, Moon Jae-in, describió la situación como una «emergencia sin precedentes» para la economía de su país.

Funcionarios de Seúl llevarán este martes el desacuerdo a a una reunión del Consejo General de la Organización Mundial del Comercio (OMC).

Esperan convencer a la comunidad internacional de que Japón ha violado las reglas comerciales globales y que las medidas deben ser rescindidas.

Esta disputa a fuego lento es vista como el último ejemplo de países que utilizan el comercio como arma en batallas diplomáticas.

«Hay culpa para repartir en ambos lados», dice Robert Dujarric, director del Instituto de Estudios Asiáticos Contemporáneos de la Universidad de Temple en Japón.

«El problema se remonta 50 años atrás. No es algo que acaba de llegar hoy».

¿Cómo llegamos hasta aquí?

Los dos países comparten una historia complicada que incluye el dominio colonial de Japón sobre Corea desde 1910 hasta la derrota de Tokio en la Segunda Guerra Mundial, en 1945.

El año pasado, se emitieron en Corea del Sur fallos judiciales que ordenaban a las empresas japonesas pagar a los surcoreanos una indemnización por haber sido forzados a trabajar en tiempos de guerra. Esto provocó tensiones que todavía duran.

Los veredictos fueron condenados en Japón, que sostiene que la disputa se resolvió en 1965 cuando se normalizaron los lazos diplomáticos entre los dos países vecinos.

Mitsubishi Heavy, una de las firmas involucradas, se ha negado a cumplir con la orden judicial, mientras que otras dos compañías han sufrido la incautación de sus activos en Corea del Sur.

Protesta
Los familiares de las víctimas surcoreanas del trabajo forzoso en tiempos de guerra piden que se resuelvan los problemas con sus compensaciones. BBC MUNDO/Getty Images

En julio, Tokio impuso controles de exportación en un sector electrónico clave de Corea del Sur. Japón dice que estas medidas están diseñadas para limpiar los procedimientos de control de exportaciones.

Pero muchos son escépticos acerca de esa justificación.

«No creo que haya nadie que crea que la decisión japonesa sobre las exportaciones no esté relacionada con el deseo de ‘castigar’ o ‘presionar’ a Corea del Sur para que se ocupe de los fallos judiciales», dice Dujarric, de la Universidad de Temple en Japón.

¿Qué controles ha impuesto?

Los límites de exportación se aplican a tres materiales de alta tecnología: poliamida fluorada, fotoprotectores y fluoruro de hidrógeno.

Japón tiene el dominio de la producción de estos materiales que son vitales para hacer chips de memoria y pantallas de visualización.

Estas son industrias clave para Corea del Sur.

Los gigantes tecnológicos del país, Samsung Electronics y SK Hynix, exportaron alrededor del 60% de los componentes de memoria a nivel global el año pasado, según IHS Markit.

Un portavoz de Samsung dijo que la compañía estaba «evaluando la situación actual» y «revisando una serie de medidas para minimizar el impacto en nuestra producción». SK Hynix no quiso hacer comentarios.

Las restricciones no bloquean la venta de los materiales, pero requieren que los exportadores japoneses adquieran licencias para vender estos productos a Corea del Sur, lo que podría causar demoras y obstrucciones en el suministro.

Tokio puede ir más lejos: eliminando a Seúl de su llamada «lista blanca» de socios comerciales de confianza.

Sacar a Corea del Sur de la lista aumentaría dramáticamente el número de productos con restricciones de exportación. Se espera que Japón decida sobre esto el próximo mes.

¿Cómo ha reaccionado Corea del Sur?

La disputa provocó fuertes reacciones en Corea del Sur, lo que trajo a su vez boicots de productos japoneses, desde cerveza hasta ropa y viajes.

Tienda
Este letrero en una tienda de comestibles en Seúl dice: «¡Esta tienda no vende productos japoneses!». BBC MUNDO/Getty Images

Corea del Sur planea llevar la disputa a la OMC con el argumento de que otros países podrían quedar atrapados en el fuego cruzado.

«Hay mucha preocupación de que tal esta decisión tenga un impacto grave no solo en las economías de ambos países, sino también en la cadena de suministro global«, dijo la semana pasada Lee Ho-hyeon, director del Ministerio de Comercio de Corea del Sur.

¿Y los suministros electrónicos?

Muchos analistas se pusieron del lado de Corea del Sur para alertar sobre el riesgo que presenta la disputa comercial para los suministros de tecnología global.

«El efecto dominó en las cadenas de suministro de productos electrónicos regionales no se puede subestimar», dijo el economista de DBS, Ma Tieying.

Según afirmó, las interrupciones en el suministro podrían afectar a Apple, Huawei y Sony, entre otros, en la producción de celulares, computadoras y televisores.

Corea del Sur es actualmente el segundo fabricante mundial de semiconductores, según DBS, mientras que Samsung y LG Electronics controlan más del 90% del mercado global de pantallas de diodos orgánicos emisores de luz (OLED).

Cuanto más se prolongue la disputa, más grande será el impacto potencial.

Técnicos arman celulares
Los chips de memoria se usan en celulares y otros dispositivos. BBC MUNDO/Getty Images

Rajiv Biswas, economista jefe de Asia-Pacífico en IHS Markit, dijo que si los controles de exportación de Japón se mantienen durante un período prolongado, «podría interrumpir la cadena de suministro de productos electrónicos a nivel mundial» dado el dominio de Corea del Sur en el mercado de los chips de memoria.

El experto afirmó que el precio de los componentes de la memoria «podría aumentar significativamente debido a la incapacidad de los otros proveedores de memorias para satisfacer la demanda global».

Sin embargo, el grupo de la industria de fabricación de productos electrónicos Semi dice que es demasiado pronto para evaluar el impacto en el suministro global.

«Todavía estamos esperando para ver. Japón ha dicho que esto no es punitivo. [Aseguró que] esto no va a tener un impacto negativo en el comercio«, dijo Mike Russo, vicepresidente de promoción de la industria mundial en Semi.

Russo prevé que Corea del Sur sea eliminada de la lista blanca, lo que podría crear retrasos en el suministro, aunque recuerda que Japón dice que «eso no sucederá».

«Nuestros principales [miembros] nos han dicho que … están cómodos. Piensan que no habrá un impacto negativo».

BBC News Mundo